Walt Mossberg maakte of kraakte technologie

0

Hoewel minder bekend in onze contreien, was Walt Mossberg 26 jaar lang één van de meest invloedrijke technologiejournalisten. Hij vormde de manier waarop we vandaag de dag gadgets beoordelen en mee omgaan. Nu hij op 70-jarige leeftijd meer dan verdiend aan zijn pensioen begint, blikken we terug op zijn carrière.

Personal Technology Walt Mossberg

Zelf gepassioneerd door computers, zag Walter S. Mossberg hoe deze steeds belangrijker werden voor de gemiddelde consument. Hij merkte echter op dat die amper aan bod kwam in de verslaggeving. Daarom besloot Mossberg in 1991 om na achttien jaar verslaggeving vanuit het Pentagon voor de Wall Street Journal over te schakelen op technologiejournalistiek. Rond die tijd was er nog geen sprake van reviews die focussen op de gebruiksvriendelijkheid. Het draaide allemaal om de specificaties, om welke computer het meeste RAM had en de snelste processor. Het klinkt bekend in de oren, voor iedereen die de groei van smartphones een beetje heeft gevolgd.

Daar stoppen de gelijkenissen. Als je leest over technologie in 1991, dan lijkt het alsof er een totaal andere wereld beschreven wordt. Of zoals L.P. Hartley schreef: “The past is a foreign country: they do things differently there“. Het internet werd in dat jaar voor het eerst aangezet door Tim Berners-Lee. Er was dus geen sprake van websites, app stores, Facebook of YouTube. Dat is het moment dat waarop Mossberg begon met ‘Personal Technology’, zijn wekelijkse column in de Wall Street Journal.

Personal computers are just too hard to use, and it isn’t your fault.

In zijn eerste column zie je hoe Mossberg meteen de belangrijkste thema’s aansnijdt die tot op de dag van vandaag onderbelicht blijven als we spreken over tech. Het moet op een begrijpbare manier gebeuren en de gebruiker moet centraal staan. Dat is ook het geval in “Achter Onze Schermen” van Thomas Smolders. Het is enorm toegankelijke manier geschreven en tegelijkertijd benadrukt Smolders het belang van de toegankelijkheid van de technologie. Dat in tegenstelling tot de vele boeken over start-ups, belangrijke CEO’s en grote bedrijven uit Silicon Valley.

Hij doet dit niet eens bewust met Mossberg als voorbeeld: “[Ik] heb het boek geschreven zoals ik al jaren probeer te schrijven. Ik heb me wel laten inspireren door hoe Black Mirror over technologie praat, want hun verhalen hebben bij velen meer impact dan een droog artikel over pakweg online privacy of hacking”. De manier van denken over technologie die Mossberg hanteerde, lijkt zo zelfs doorgedrongen tot satirische series op Netflix.

Het is ook de focus van de voltallige techredactie van Geekster. We kunnen en moeten diep gaan als we praten over smartphones en andere tech, zulke geeks zijn wij en jullie ook. Tegelijkertijd moeten we schrijven op een manier die voor iedereen begrijpbaar is, zonder de lezer te onderschatten. Walt Mossberg was hier een pionier in en alleen al daarom is zijn nalatenschap gigantisch.

D8 Steve Jobs Walt Mossberg

Walt Mossberg, Kara Swisher en Steve Jobs op D8.

Dan hebben we het nog niet eens gehad over de technologieconferenties die hij samen met Kara Swisher organiseerde. Alleen al de interviews met Steve Jobs op de All Things D Conference tonen hoe geniaal hij is als interviewer. Mijn favoriet is die van 2007, waar Swisher en Mossberg een dubbelinterview doen met Steve Jobs en Bill Gates. (Hier kan je naar de audio luisteren, op YouTube vind je de video.) Het is fascinerend dat het gesprek altijd vriendelijk en luchtig blijft, maar de twee titanen het vuur onder de schenen wordt gelegd.

I don’t give a fuck about your stock price!

De relatie tussen Jobs en Mossberg is eentje die de legende van die laatste tot een nog hoger niveau tilt. Van een-op-eenontmoetingen waarbij de CEO dramatisch het nieuwste product onthulde tot vele telefoongesprekken over technologie, beiden hadden interessante band opgebouwd in de loop der jaren. Zonder dat dat de kritische blik van Walt Mossberg onderuit haalde. Hij slaagde er altijd in om voorbij de marketingpraat te kijken en technologie te beoordelen op de positieve en negatieve aspecten. Daarom stond hij in Silicon Valley ook bekend als “The Kingmaker”. Het oordeel dat hij velde in z’n columns kon je bedrijf kelderen als je de kritiek niet ter harte nam, maar ook tot ongekende hoogtes brengen.

Ik leerde Walt Mossberg en zijn werk achteraf gezien veel te laat kennen. Het was pas toen hij samen met Kara Swisher en de rest van de All Things D-redactie een nieuwe site oprichtte dat Mossberg in m’n radar kwam. Toen Recode een jaar later werd overgenomen door Vox Media, het moederbedrijf van The Verge, was er voor mij geen ontkomen aan. Hij verscheen af en toe op de Vergecast, wat zo gesmaakt werd dat hij niet veel later een eigen podcast begon met hoofdredacteur Nilay Patel. De machtigste CEO’s van de technologie-industrie interviewen, dat bleef hij ondertussen doen tot op het einde. Ondertussen bleef hij wekelijks een column schrijven. Deze waren telkens zo goed dat Lucas en ik ons moesten inhouden om het niet elke keer in de Tandem Tech-nieuwsbrief te steken.

Personal technology is usually pretty easy to use, and, if it’s not, it’s not your fault.

Dat deden we afgelopen weekend wel, want Mossbergs laatste column is de perfecte afsluiter van een fenomenale carrière. Hij blikt terug op de afgelopen 26 jaar en hoe technologie veranderde van een ontoegankelijke hobby naar wat tegenwoordig voor een zesjarige begrijpbaar is. Hoewel dat inherent positief is voor heel erg veel mensen, wijst hij op de gevaren die de toekomst brengt. De privacyproblematiek rond virtuele assistenten, de enorme macht van bedrijven als Google en Facebook, we zullen ze moeten overwinnen.

Walt Mossberg heeft tijdens zijn carrière een stempel gedrukt op wat technologie is en hoe we erover nadenken. Dat de gebruiker centraal moet staan, dat technologie(journalistiek) zo toegankelijk mogelijk moet zijn en dat we moeten opletten voor de problemen en gevaren; die ideeën hebben we aan hem te danken. En het is wat elke technologiejournalist in zijn achterhoofd moet houden.

Bedankt, Walt. En geniet van je pensioen.

Share.

About Author

Yorick Dupon

Vraag me welke smartphone je moet kopen.

Reacties