Uber is het symbool voor alles wat mis is met Silicon Valley

0

Het dondert bij Uber. Het bedrijf van CEO Travis Kalanick bevindt zich in de zoveelste storm van kritiek. Van agressief concurreren, de wet aan de laars lappen, chauffeurs behandelen als een cijfer tot een toxische en seksistische bedrijfscultuur, we hebben het allemaal gezien bij Uber. Het is niet het enige bedrijf dat met deze problemen kampt. Je ziet het overal in Silicon Valley.

Wetteloosheid

taxi londen uber protest

Taxichauffeurs in Londen protesteren tegen Uber in 2015.

De eerste keer dat Uber in het mainstream nieuws doorbrak was ten tijde van de agressieve expansie met de UberPOP-dienst. Dat iedereen zijn auto kon gebruiken om via de app mensen te vervoeren, stootte Europese taxidiensten tegen de borst. Dat het bedrijf onder het mom van disruptie de vastgeroeste taxi-industrie kwam omverwerpen met goedkoop transport, werd door de consument enthousiast ontvangen. Lang heeft dat niet geduurd, in Brussel werd UberPOP verboden door een rechter en in Frankrijk kreeg het bedrijf zelfs boetes aan zijn been.

Een product uitrollen zonder rekening te houden met de wet is iets dat Silicon Valley wel vaker doet. Airbnb, nog zo’n start-up uit de deeleconomie, kreeg jarenlang te maken met rechtszaken omdat je huis als hotel gebruiken niet overal zomaar door de beugel kan. Ondertussen lijken die problemen grotendeels van de baan, omdat verhuurders nu ook de juiste belastingen betalen, maar in Amsterdam swingen de woningprijzen de pan uit mede dankzij Airbnb. De disruptie heeft, zoals je ziet, ook een donkerder kantje.

Keep hustlin’

Dat geldt ook voor de werknemers van bedrijven als Uber. Daar gebeurt het nog subtiel. Als je collega’s in de stad waar je voor het bedrijf rondrijdt een vakbond willen starten, kan het wel eens zijn dat je een podcast aangeboden krijgt met extra informatie daarover. Dat het vooral benadrukt dat het een slecht idee is, dat zal wel toeval zijn. Ook worden chauffeurs subtiel gepusht om toch maar meer ritjes te doen. Dat doet het bedrijf door een nieuwe rit klaar te zetten vlak voor de huidige passagier is afgezet. De gelijkenis met Netflix, dat de volgende aflevering klaarzet zodat je er toch nog eentje kijkt, is geen toeval. Werknemers zodanig beïnvloeden dat ze zichzelf tot het uiterste drijven, is iets waar ook Amazon goed in is. Je zou kunnen zeggen dat het zelfs wordt vereerd in de tech-industrie.

Als een algoritme het niet kan

Dat de chauffeurs niet meer zijn dan cijfers in een spreadsheet, zie je aan CEO Kalanick. Een chauffeur die de dalende verloning aanklaagt, krijgt het verwijt dat hij gewoon verantwoordelijkheid moet nemen voor zijn problemen. Kalanick zou dan ook maar al te graag de Uberauto’s van menselijke chauffeur ontdoen en gebruik maken van artificiële intelligentie. Het zou me niet verbazen dat de chauffeurs van Uber worden gezien als een manier om een algoritme te trainen.

Dat is een populaire manier in Silicon Valley om het eigen platform te verbeteren. Toen boven water kwam dat er advertenties verschenen naast extremistische video’s besloot YouTube om meer in te zetten op het controleren van de video’s die op de site verschijnen. Omdat algoritmes nog niet in staat zijn om te bepalen of de regels worden geschonden, worden goedkope tijdelijke werknemers ingezet. Zij moeten naar video’s kijken die vaak erg schokkend zijn. Bovendien hebben ze weinig zekerheid over hun job, hebben ze niet dezelfde voordelen als werknemers die voor Google werken en is er amper communicatie met het bedrijf. Hetzelfde zie je gebeuren bij content moderators van Facebook. The Guardian bracht verslag uit van een gebrek aan ondersteuning en training, terwijl ze worden geacht te kijken naar het vuilste dat de mensheid online produceert.

De concurrentie moet kapot

Er alles aan doen om de grootste te worden, dat is een manier van denken die heerst in de sector. Contracten breken en daarom een half miljard dollar moeten betalen, verbaast het nog iemand? Uber wordt momenteel beschuldigd van het stelen van Waymo’s technologie voor zelfrijdende auto’s. Het gaat zover dat het de ontwikkeling bij Uber volledig kan stopzetten. Ook fraude plegen is niets nieuws, met de medische start-up Theranos als bekendste voorbeeld ervan.

Eric Alexander Uber

Eric Alexander

Het zorgt ook voor een sfeer van paranoia. Zo vertrok een senior vicepresident nadat hij in 2014 een team had samengesteld om negatieve informatie over journalisten te zoeken. Dat zou dan worden gebruikt om hen de mond te snoeren. De paranoia gaat zover dat Eric Alexander, verantwoordelijk voor Uber in Azië, ervan overtuigd is dat een concurrent het bedrijf probeerde te saboteren met een verkrachtingszaak. Alexander zocht en vond het medisch dossier van het slachtoffer en bracht het naar Kalanick om te bewijzen dat de vrouw loog. Dat het slachtoffer meteen werd gewantrouwd, toont ook hoe de top van Uber kijkt naar vrouwen en seksueel geweld.

Structureel seksisme en seksueel geweld

Apple Park

Geen ruimte voor kinderopvang.

Seksisme lijkt een deel te zijn van hoe Silicon Valley in elkaar zit. Onderzoek toont aan dat vrouwen veel minder vaak worden aangenomen dan mannen en dat ze de technologiewereld ook sneller verlaten. Vrouwen worden vaker onderbroken tijdens vergaderingen en hebben veel minder kans om kapitaal te krijgen voor hun start-up. Bij Google worden vrouwen structureel minder betaald, maar data daarover overhandigen aan het Amerikaans Departement voor Arbeid dat zou te veel geld kosten. Apple bouwt een nieuwe campus die 5 miljard dollar zou kosten, maar er lijkt geen plaats te zijn voor kinderopvang. Iets dat vrouwelijke werknemers graag zouden zien gebeuren. Er zit dus iets grondig mis. Uber lijkt zo het summum van die cultuur te zijn.

Uber gaat veranderen, zegt Uber

Dat er grote problemen zijn bij het bedrijf, kwam boven water toen ingenieur Susan Fowler een blogpost schreef over haar jaar bij Uber. Eén van haar klachten is dat ze niet gehoord werd toen ze melding deed van seksuele intimidatie. Dat is geen alleenstaand geval, want vorige week werden 20 mensen ontslagen na onderzoek van een onafhankelijk advocatenbureau. Samen met een onderzoek van een ander bureau heeft dat er wel voor gezorgd dat Kalanick een stap opzij heeft gezet.

Uber heeft dan ook beloofd te veranderen. Ze zullen zorgen voor meer controle over het management, de veertien waarden van het bedrijf waarvan “always be hustling” zullen worden herbekeken en human resources zal meer ondersteuning krijgen. Maar zelfs toen bestuurslid Arianna Huffington op een meeting met het hele bedrijf aankondigde extra vrouwen toe te voegen aan de raad van bestuur liep het mis. Medebestuurslid David Bonderman vond het blijkbaar nodig om net op dat moment een seksistische mop te maken. Hij heeft ondertussen ontslag genomen.

Moeten we op Uber wachten?

De vraag is dan ook of het Uber gaat lukken om fundamenteel te veranderen. En zelfs mocht hen dat lukken: waarom zouden we er als consument op moeten wachten? Farhad Manjoo, techcolumnist bij The New York Times, zegt dat het bedrijf dat erin slaagt om de vervoersindustrie te veranderen één van de machtigste ter wereld zal worden. Dus waarom zou je het steunen door de dienst te gebruiken als je weet dat Uber met zulke problemen kampt? De wereld kan zonder Uber. Toen het bedrijf uit Austin vertrok, kwamen er gewoon andere in de plaats. Zo complex is de technologie niet. Uber verricht geen wonderen.

Je kan als consument het heft in eigen handen nemen. In een wereld die op technologisch vlak wordt gedomineerd door vijf bedrijven – Google, Facebook, Apple, Microsoft en Amazon – is het belangrijk dat we kritisch zijn over wat ze doen. Op het moment dat je merkt niet akkoord te zijn met hun waarden en acties, dan is het je taak om te zoeken naar alternatieven. Want uiteindelijk draait het enkel om inkomsten en daar heb jij een impact op.


Wil je meer lezen over technologie? Dan zijn dit enkele interessante artikels voor je:

Achter Onze Schermen review: technologie als zelfreflectie

Walt Mossberg maakte of kraakte technologie

Je zal gehackt worden


In de Tandem Tech Nieuwsbrief schrijven Lucas en ik wekelijks over tech en de impact ervan op de wereld. Als dat iets voor jou is, kan je je hieronder inschrijven.

Share.

About Author

Yorick Dupon

Vraag me welke smartphone je moet kopen.

Reacties