Ieder jaar mogen masochisten allerhande en liefhebbers van frustratie de release van een nieuwe bikkelharde souls-game aankruisen op hun kalender. Dit jaar is niet anders, en toch. 2016 luidt de komst in van Dark Souls 3  en betekent tegelijk het einde in de cyclus. Het hele team van ontwikkelaar From Software wil het over een andere boeg gooien in de toekomst, tot grote spijt maar tegelijk ook grote nieuwsgierigheid van de fans. Genie-producer Hidetaka Myazaki’s zwanenzang haalt daarom ook alles uit de kast. Is de sleur merkbaar in de nu jaarlijkse franchise? Absoluut niet, en we kunnen je in een adem ook verklappen dat deze Dark Souls 3 de meesterlijke afsluiter is die de reeks verdient.

Een nieuwe wereld boordevol referenties

Souls-spellen – en Bloodborne hoort hier ook bij –  zijn altijd al mysterieus geweest met hun verhaal. Niets word je in de schoot geworpen en de flarden informatie die je dan krijgt zijn open voor interpretatie, tenzij ze ronduit cryptisch zijn. In Dark Souls 3 verandert de formule niet; je zal opnieuw meermaals op je kruin krabben bij de premisse van het nieuwe verhaal. We bevinden ons nog steeds in een scenario over licht en duister, het vuur en de zwartheid van de mens. Opnieuw wappert het vuur vervaarlijk in de wind des tijds, het einde van een era. De lords of cinder moeten hierdoor uit hun graf komen en de vlam beschermen. Alleen is er niets van aan en hebben ze allen (behalve één lord) hun troon verlaten. Deze keer ben je de ‘Ashen One‘ – opnieuw een ziel gedoemd eeuwig te leven – en jouw taak is letterlijk iedereen op zijn plaats te zetten. Natuurlijk moet je deze naamloze ziel eerst vormgeven in een uitgebreide character creator.

Deze diashow vereist JavaScript.

Of het verhaal verder duidelijk is, hangt enkel en alleen van jou af. Niet alleen moet je ernaar op zoek gaan, het is ook aan jou ook om alle elementen te interpreteren. Of het dus een geslaagd verhaal is, laten we iet of wat in het midden – al vinden wij van wel – maar aan verhaalelementen is er allesbehalve gebrek. Zoals altijd in de serie bevat je inventory tonnen info en vind je overal en nergens NPC’s die je zaken zullen vertellen waar je slechts drie uur later een ‘oooooh’-moment van krijgt. Alleen zijn er in deze Dark Souls 3 veel meer dan ooit en zijn de verschillende antagonisten legio. Velen daarvan zijn nieuw, maar er zijn ook een hoop bekende – en minder bekende – gezichten uit vorige episodes aanwezig, zoals Trusty Patches, André de smid of een Knight of Catarina. Ook de wereld refereert graag naar vorige episodes met harnassen van oude bazen en af en toe gewoon herwerkte zones, al gaan we deze hier niet spoilen. Subtiel en versnipperd maar toch zwaar en diepgaand is het scenario van Dark Souls 3 zeker, maar zijn inherente probleem is nog niet opgelost. Souls-scenario’s zijn verschrikkelijk verwarrend bij momenten, en dat is hier geen uitzondering. Ook is het spijtig te zien dat we voor de laatste episode in de saga alweer het scenario ‘red de vlam en verleng het era van vuur’ voorgeschoteld krijgen. De wereld heeft zijn eigen gezicht, maar het laat niet zo’n harde indruk na als dat van zijn voorgangers – Dark Souls 2 niet meegerekend.

Deze diashow vereist JavaScript.

 Grafische praal met een kostenplaatje

We kunnen voor het artistieke design dezelfde lijn doortrekken als voor het scenario. Dark Souls 3 neemt een beetje van alle voorgaande episodes, steekt het in een blender en voilà. Verbrokkelde kantelen uit Demon Souls, kerkers met zwembaden vergif uit de eerste Dark Souls of verwrongen dorpen met een duistere cultus uit Bloodborne, als fan zal je overal wel een knipoog vinden. Voor de monsters en vijanden van het spel kunnen we opnieuw hetzelfde zeggen, een gezellige melting pot van alle episodes, inclusief die klootzakridders die paraplu’s afschieten. Desalniettemin is de artistieke directie opnieuw van hoog niveau. Want ondanks dat veel vormgeving subtiele verwijzingen bevat, behoudt Dark Souls 3 zijn coherentie en het merendeel zal je ook bijblijven als eigen aan deze episode. Voor de duidelijkheid, referentie maken naar jezelf is geen plagiaat, en hier is dan ook geen sprake van lui hergebruik van assets, enkel wat fan service.

Dark Souls 3 design

Gezellig toch!

Want Dark Souls 3 bevat meer dan genoeg adembenemende vista’s, duizelingwekkende structuren en weerzinwekkende monsters, wees daar maar zeker van. Het spel draait op dezelfde engine als Bloodborne, wat ervoor zorgt dat de wereld boordevol details kan zitten en werkelijk het onderste uit de kan haalt van huidige generatie spelmachines. Alleen eist de wereld zijn tol op console. Eerst en vooral draait de versie er aan 30 fps, in tegenstelling tot 60 op een stevige pc. Daarnaast zijn ook vreselijke gênante frame drops aanwezig. Zodra je in een drukke omgeving wat boel maakt met teveel volk keldert het aantal beelden per seconde, ook al is dit vaak maar heel even. Voor wat hoort wat. Het is duidelijk dat ondanks de beste optimalisatie de consoles op hun tandvlees zitten. Gelukkig zijn de makers erin geslaagd de laadtijden van deze wereld tot een acceptabel minimum te herleiden. Ver van de dramatische laadtijden die Bloodborne bij de launch teisterde.

Spoiler: een paar sfeerbeelden

Deze diashow vereist JavaScript.

Dark Souls 3 is grafisch gezien af: design en techniek complementeren elkaar perfect om die bedrukkende sfeer eigen aan de saga over te brengen. Design is natuurlijk niet enkel esthetisch; Dark Souls 3 zou niets waard zijn zonder het geniale leveldesign die de serie keer op keer wist te vernieuwen. Hier keren we terug naar het oude systeem van Demon Souls, zijnde een centrale lobby, Firelink Shrine, van waaruit je teleport naar de andere ontdekte zones. Deze zones op zich zijn ruim en verschrikkelijk ingewikkeld, iets waar de eerste Dark Souls en Bloodborne in uitblonken. Er is gelukkig geen repetitiviteit geslopen in de jaarlijkse franchise. Het voelt aan als een nieuwe puzzeldoos krijgen; je weet dat de stukjes in elkaar passen, zoals bij elke andere puzzel, maar toch is het anders om die te maken. Dat is de hele bedoeling van de serie en ook de reden waarom het nog steeds zo goed werkt. Je kan maar één keer een eerste ervaring hebben, en dezelfde souls-game opnieuw doen biedt op de duur geen challenge meer. Er komt veel terug, maar het geheel voelt zo fris aan als een nieuwe episode hoort te zijn.

Een vernieuwd maar bekend vechtsysteem

Voor wie het nog niet wist – en dus onder een rots leefde de voorbije 5 jaar – zijn souls-games steenharde actie-RPG’s met zeer specifieke elementen eigen aan de serie. We gaan het daarom ook niet hebben over al wat hetzelfde is gebleven ten opzichte van vroeger, zoals het staminabeheer, hoe zielen de valuta van dienst zijn en sterven. Wat eerst en vooral opvalt, is dat het hele vechtsysteem wat soepeler is geworden, waardoor de gevechten veel dynamischer zijn geworden. Het is niet veel, maar de rol- en stapanimatie zijn sneller gemaakt, alsook de aanvallen en bewegingen van tegenstanders. Het andere nieuwe aspect is al meteen niet echt nieuw maar kom; de terugkeer van een focus-meter voor magie zoals aanwezig in Demon Souls. De meter hervullen kan in Dark Souls 3 ook met een nieuwe hervulbare estus, de Ashen Estus. Hoeveel van deze potions voor leven of focus je meeneemt kies je zelf. Je totale stock blijft wel gelimiteerd, dus je kan risico’s nemen als je durft. De nieuwe meter dient in tegenstelling tot vroeger wel nog een andere nut dan enkel toveren, en dat zijn stances.

Deze diashow vereist JavaScript.

De nieuwe gevechtsbewegingen, eigen aan elk wapen, verbruiken een kleine hoeveelheid focus maar kunnen een gevecht plots in jouw voordeel beslechten. Afhankelijk van het type wapen zul je hiermee los door schilden kunnen beuken of een slag simultaan afstoten en afstraffen. Wel zijn deze aanvallen zeer situationeel en vaker dan niet zal je er pas aan denken deze te gebruiken bij hardnekkige tegenstanders of in PvP. Over PvP gesproken…

In het online aspect zijn een paar subtiele aanpassingen te noteren. Alle kritiek uit vorige episodes werd in acht genomen en het kan gerust gezegd worden dat dit de meest aangename versie van het atypische online systeem is. Opnieuw wordt er gewerkt met soapstone signs die je neerpent voor online spelen en online berichten, dat blijft onveranderd. Wel houden we het paswoordsysteem van Bloodborne zodat je eenvoudig je vrienden kan oproepen in je wereld. De kleine soapstones, die nodig waren om elders dan bazen samen te spelen, verdwijnen volledig. Je kan nu zolang je wil in de wereld van een metgezel vertoeven.

Deze diashow vereist JavaScript.

Ook de covenants zijn volwaardig terug. In totaal zijn er acht online facties waartoe je kan behoren, evenwichtig verdeeld over cooperatie of competitie. Nieuw is dat je deze nu vanuit je inventory kan aanpassen en dus niet meer op wandeltocht hoeft te gaan telkens je je godsdienst wil verloochenen. Eén van de nieuwe covenants zorgt tevens voor een nieuw type online interactie waarin je zowel vriend als vijand kan zijn, maar daar ga ik verder niets over lossen. Wel moeten we toegeven dat de netcode niet altijd even stabiel is en je soms wat moeite zal hebben andere spelers uit te nodigen in je pot.

Kan je de serie starten met deze Dark Souls 3?

Aangezien de saga op zijn piek besluit zich terug te trekken vond ik het nuttig een stukje te wijden aan de talrijke gamers die nu pas interesse beginnen te tonen in de reeks. Velen zullen de stap willen zetten naar de immens populaire reeks, maar twijfelen omdat ze misschien het verhaal niet zullen snappen of ook twijfelen tussen deze game en Bloodborne. Het antwoord is ja. Je kan de souls-franchise beginnen met deze Dark Souls 3 op voorwaarde dat je goed beseft waaraan je begint. Dit omdat je hier de verfijnde vorm van alle mechanieken ontdekt, wat een hoop frustratie weghaalt van de stapel die het spel door zijn moeilijkheid alleen al veroorzaakt. Je kan gerust met vrienden spelen, je hebt weer een focus-meter, je geniet van vlottere gevechten en het spel is ook gewoon veel mooier dan alles tot nu toe. Wie zich zorgen maakt om het verhaal kan het ook andersom vatten en alle vorige souls-spellen als prequels interpreteren waar je meer info krijgt over het verleden – of heden, of toekomst, no spoilers! – van de talrijke antagonisten. Wie twijfelt tussen dit en Bloodborne doet uiteraard niets mis met één van beiden maar moet wat dieper nadenken over zijn keuze. Ze behoren tot dezelfde type spellen maar bieden zeer verschillende ervaringen in het vechten.

 Dark Souls 3 – The best of…

Het zou ondertussen duidelijk moeten zijn, maar Dark Souls 3 is op alle vlakken een dikke best of van alles uit de serie. De wereld is prachtig en gigantisch, design van wereld en monsters is op en top en het vechtsysteem is het beste van alle spellen tezamen. Wie denkt door zijn ervaring nu door het spel te zoeven heeft het dik mis. Dark Souls 3 is met opzet voor deze hardcore spelers de meest gepeperde souls tot nu toe. Iedereen wil je dood en er is nu gewoonweg meer volk dan ooit.

Dark Souls 3 enemies

Time for ranged attack

Ook de audio is even kwalitatief als wat we gewend zijn van de saga. Magistrale en bombastische composities die door merg en been gaan bij elke baas, de kers op de taart van deze al memorabele gevechten. Het is moeilijk te vatten hoe goed de melodieën de emotie van een confrontatie versterken, maar doordat je nergens anders dan bij bazen muziek krijgt, is deze des te sterker en markanter. Ook de geluidseffecten dragen bij tot de atmosfeer. Verwrongen lichamen met ijzingwekkende schreeuwen of het gebulder van reusachtige abominaties; ik hoor ze nog en krijg er nu kippenvel van. Luister zelf maar, het startscherm op zich is al een waardige stress-test.

…and worst of

Je voelt het ergens al aankomen, niet alles dat Dark Souls 3 doet is puur goud. Enkel een fanboy zou dit niet kunnen toegeven, maar heel wat te verbeteren aspecten kregen geen greintje aandacht tijdens de ontwikkeling. Menu’s zijn nog altijd even onintuïtief als bij de debuten op PS3, ondanks dat ze tegenwoordig veel complexer zijn. Het is nog steeds moeilijk te weten waarheen de volgende baas is en je kan sleutelmomenten in het verhaal niet opnieuw bekijken of lezen als je denkt iets gemist te hebben. Ook zijn de vijanden nog steeds zo soepel dat ze gewoon 360-toertjes doen tijdens hun aanval om je toch maar te raken en zijn sommige hitboxes niet altijd even juist gedefinieerd. De camera blijft ook nog altijd falen in kleine omgevingen… Het ergste is wel de magie die nog altijd loom, saai en verschrikkelijk brak bestuurbaar is door de onhandige lijst aan spreuken. De bogen zijn verbeterd ondanks dat niemand dit meer dan af en toe gebruikt, maar tovenaars genoten niet van de geadverteerde versoepeling in gameplay. Uiteraard is al deze kritiek het muggenziften van een fan en kenner, maar met de vierde en laatste aflevering in de reeks mochten we de perfectie zelve verwachten.

Dark Souls 3 inventory

Als je de menu niet wil verbeteren geef dan alsjeblieft een filterfunctie voor deze mesthoop

In het algemeen kan je Dark Souls 3 niet anders beschrijven als een meesterwerk en een waardige afsluiter voor een reeks die menig gamer niet onberoerd liet. Om hem in rechte lijn uit te spelen heb je al zo een 35-tal uren nodig, maar dat hangt sterk af van je kunnen. Wil je alles ontdekken, dan mag je dit getal gerust verdrievoudigen. Zoals altijd kan je ook zo vaak je wil een New Game + opstarten om verder de beste te worden en zo staat de levensduurteller meteen op oneindig. Dark Souls 3 is zonder twijfel de beste episode uit de hele reeks en is nogmaals het bewijs dat videospellen een kunst kunnen zijn. Hij is zo perfect op vele vlakken dat de paar inherente problemen zo vergeten zijn. Het is met een triest hart dat ik – en vele anderen – afscheid neem van de saga die hardcore gaming terug in de kijker zette. Afscheid is altijd moeilijk, maar er is geen beter vaarwel dan dit.

Dark Souls 3 is sinds 12 april beschikbaar op PC, PS4 en Xbox ONE

9.2 magnum opus

Dark Souls 3 eindigt de saga met een grandiose finale waarin het beste van reeks aan bod komt. Het vechtsysteem is nog steeds even brutaal maar uitgebreid en vlotter. Grafisch is het af, al brengt het consoles op de knieën en de oren worden verwend met een concert van symphoniën tijdens. Kortom, het beste uit de reeks en een niet te missen afsluiter voor de fans

  • Verhaal 9
  • Vormgeving 9
  • Audio 10
  • Gameplay 9
  • Levensduur 9
Share.

About Author

Jason Blomme

Games games en nog eens games. Ik ben geboren met een controller in de handen en zal zo waarschijnlijk ook heengaan. En podcasts.

Reacties