Onbezongen Helden: Stefan Cembolista (interview)

0

Nog maar even en dan verschijnt Star Wars VII: The Force Awakens in de filmzalen. De verwachtingen zijn hooggespannen: Star Wars is immers een franchise die de harten van velen beroerd heeft. Een van die velen is Stefan Cembolista, die samen met z’n team van de Belgian Costume Division vzw filmrekwisieten van de films namaakt voor PR-events en zo al ruim tien jaar wereldwijd bekend staat als het gezicht van Lucasfilm op hun beurzen.

Stefan, uit je werk spreekt een enorme liefde voor de franchise. Wat spreekt je zo aan in Star Wars?

Star Wars heeft mijn leven beïnvloed sinds ik de eerste film in ’77 als 9-jarige in première heb gezien. Sindsdien ben ik gefascineerd door de verhaallijn, de creativiteit van kostuums, de sets en de omgeving in het Star Wars-universum.

Fan zijn is een ding, rekwisieten nabouwen is heel wat anders. Hoe ben je met je “onderneming” begonnen? Wat was de aanleiding?

Al als tiener ben ik kortstondig in aanraking met de filmwereld gekomen. Een stage van enkele weken bij de Bavaria Studio’s tijdens de productie van Wolfgang Petersens Sci-Fi film Enemy Mine was mijn eerste encounter met professionele kostuum-, prop- en setbuilding. Toen de eerste Star Wars-prequel in 1999 verscheen, ben ik hier in België begonnen een vereniging van gelijkgezinde mensen samen te brengen, met als doel het recreëren van zowel kostuums als volledige filmsets en voertuigen uit de saga.

En toen ging de bal aan het rollen…

Het aantal leden van onze vereniging, de Belgian Costume Division vzw groeide snel en met de aansluiting bij de Amerikaanse kostuumclub 501st Legion via onze Belgian Garrison – Northern Territory kwam een eerste vorm van internationale communicatie op gang. Kort daarna ontdekte Lucasfilm onze activiteiten, omdat wij met ons Belgisch team blijkbaar de eerste fans waren die zich naast het reproduceren van kostuums ook aan de grotere dingen waagden: sets op schaal 1:1, ruimteschepen om in te gaan zitten,… Kortom ‘Star Wars om aan te raken’. Zo werden we met ons materiaal op internationale evenementen van Lucasfilm uitgenodigd en van het een kwam het ander.

Een uitnodiging van Lucasfilm zelf? Da’s niet niks! Waar zijn jullie al naartoe gereisd met de props?

De props, sets en kostuums zijn samen met de teamleden ondertussen de hele wereld rondgereisd. De officiële Star Wars Celebrations werden onze vaste afspraak met Lucasfilm. Zo hebben we plaatsen zoals Londen, Tokio, Orlando, Pasadena, Los Angeles, Anaheim, San Diego en Denver bezocht.

Cembolista Kinepolis

Daarnaast raakten onze creaties uiteraard ook op Europees vlak zeer gegeerd en werden ze op allerhande Sci-Fi beurzen in Europa tentoongesteld.

Hoeveel props en kledingstukken heb je al moeten maken?

Voor evenementen en promoties spreken wij bij BCD vzw op dit moment over een tiental grote props en in totaal misschien een 30 à 40-tal kostuums.

Het klinkt alsof jullie graag geziene gasten zijn bij de grote jongens. Hoe ervaar je de samenwerking met Lucasfilm?

Door de hechte samenwerking met Lucasfilm en nu ook Disney is er een band ontstaan die verder reikt dan enkel samenwerken voor evenementen. George Lucas zelf is onze creaties komen bezoeken, en wij hebben de eer gehad om hem zo al meermaals persoonlijk te ontmoeten.

TIE Interceptor belgian crew & George

Het team op de foto met George Lucas.

Uiteraard heeft ook onze loyaliteit naar Lucasfilm toe en het respect voor hun gedachtegoed onze samenwerking tot op een erg hoog niveau gebracht. Na de overname door Disney hebben we de lijn doorgetrokken en zo zijn we in de brand-activiteiten rond de nieuwe en geplande filmproducties gevallen. Als resultaat van de nauwe samenwerking en vriendschap heeft Lucasfilm ons ook onder volledige geheimhouding de plannen en foto’s van de lopende filmproductie bezorgd en ons de mogelijkheid gegeven om praktisch een jaar voor het verschijnen van The Force Awakens al materiaal uit de film te bouwen.

Hoe verloopt de samenwerking concreet? Hang je vaak aan de telefoon met de filmcrew? Wordt er veel heen en weer gemaild of geskypet? 

Mailen, skypen, of telefoneren gebeurt zeer regelmatig. Zowel met de mensen van de creatieve als de administratieve departementen.

Gaat dat er gemoedelijk aan toe?

Door jarenlang contact heeft zich een redelijk vriendschappelijke band ontwikkeld, in dit wereldje gaat het er niet al te zakelijk aan toe onder de creatieve koppen van een productie. Uiteraard staat de administratie als waakhond boven alles, om zeker te stellen dat er geen geheimen uitlekken. Alle contacten zijn bijzonder vertrouwelijk en onze samenwerking hangt sowieso steeds vast aan non disclosure-contracten. Ik kom dan ook in aanraking met gevoelig materiaal: voor referenties heb ik toegang tot de Lucasfilm-drive, waarlangs ik geregeld nieuwe plannen of productiefoto’s ontvang. Maar toch heeft het hele Star Wars-gebeuren, ondanks de contracten, eerder het karakter van een grote, zotte familie. Het is steeds weer een blij weerzien met al deze mensen op de officiële conventions.

Je hebt een bevoorrechte blik op de interne werking van de industrie. Kan je ons wat vertellen over de manier waarop studio’s hun rekwisieten produceren?

Lucasfilm Studio’s verzamelt een aantal ontwerpen voor elk kostuum of item, die dan vervaardigd worden door een team van designers en sculptors uit hun eigen rangen. Deze ontwerpen worden voorgelegd aan de productieverantwoordelijke en… ook nog steeds aan George Lucas. Zij bepalen welk ontwerp uiteindelijk wordt gebruikt in de productie. Vervolgens worden kostuums, maskers, sets en props door externe bedrijven vervaardigd en samengebracht in de studio’s waar een finale bewerking plaatsvindt om aan de noden van de productie te voldoen.

Hebben die externe bedrijven zelf wat in de pap te brokken? Worden er soms compromissen gemaakt, water bij de wijn gedaan?

Aangezien alle ontwerpen van het huis uit vast liggen, is er geen ruimte voor water bij de wijn. Wel bestaat de mogelijkheid om een eigen ontwerp mee aan te bieden, naast de gevraagde en gekozen versie. En in sommige gevallen wordt dan wel eens voor het alternatieve design gekozen. Maar dat is een erg gedurfde aanpak van de ontwikkelaars van het materiaal.

Je hebt een rijk gevuld prop-carrière, waarbij je blijkbaar al op talrijke conventies hebt gestaan met je werk. Hoe kijk je hierop terug?

Als stichter van zowel Belgian Costume Division vzw als de Belgian Garrison van 501st Legion kan ik niet ontkennen dat deze hobby uiteraard een grote invloed op mijn leven heeft gehad. Ik heb ongelofelijk veel vrienden gemaakt en ondertussen al een groot deel van de mensen achter de schermen van Star Wars mogen ontmoeten. Ook ben ik, samen met enkele vrienden uit onze groep op de Star Wars blue-ray box vereeuwigd. In de docu Star Warriors komen de “zotte Belgen” nogal goed in beeld… Ook de ontmoetingen met o.a. George Lucas, Kathleen Kennedy en JJ Abrams vormen voor een fan als mij uiteraard onvergetelijke momenten.

Stef & JJ Abrams

Stefan aan de praat met niemand minder dan JJ Abrams.

Als ik het goed begrijp, zal jouw naam in de aftiteling van de nieuwe film staan. Hoe voelt het als grote fan om voor jouw lievelingsfranchise attributen te mogen maken? 

Je loopt wat vooruit op de zaken. Voor The Force Awakens hebben wij enkel materiaal gebouwd dat voor promotionele doeleindes gebruikt wordt. Zo hebben wij met de props van de nieuwe film een tour in de Verenigde Staten achter de rug en hebben we ook talrijke Europese promotionele evenementen mogen meemaken. Maar mijn naam zal dus deze keer (nog) niet in de aftiteling staan.

Oei, ik merk dat ik m’n research iets grondiger had mogen aanpakken…

Toch zijn er gesprekken om in de toekomst wel eens setmateriaal te bouwen. Ik heb in Anaheim op de Star Wars Celebration met JJ Abrams en Kathleen Kennedy over de mogelijkheid gesproken om props voor de komende films te bouwen en ik werd er dan ook direct in contact gebracht met het productieteam van Lucasfilm Studio. Maar op dit moment gaat het vooralsnog om toekomstmuziek…

Vingers gekruist! Maar ik vermoed dat het dan niet alleen jouw naam zal zijn die op de aftiteling prijkt?

We werken uiteraard met een team van creatieve en gedreven mensen. De twee onafhankelijk van elkaar functionerende groepen, Belgian Garrison & BCD vzw vormen het kader voor de leden. Wij brengen onze talenten, onze motivatie en onze liefde voor Star Wars samen, om op redelijk hoog niveau aan onze creaties te werken.

Hoeveel tijd kruipt daarin?

Als oprichter en chairman van de groep steek ik toch gauw meerdere uren per dag in deze hobby, wat soms geen gemakkelijke opdracht is. Familie en werk, weet je wel.

Gelukkig is ook Stefans zoon Kevin een grote fan van Star Wars!

Gelukkig is ook Stefans zoon Kevin een grote fan van Star Wars!

In welke mate heeft moderne technologie invloed op props maken? Is het moeilijk om bij te benen en hoe blijf je op de hoogte?

Uiteraard heeft de filmwereld in haar productie enorme vooruitgang geboekt. Van hamer, zaag en schroevendraaier zijn wij nu geëvolueerd naar 3D-printing, casting, vacuforming, kortom alle hedendaagse technieken die het ‘handwerk’ kan bieden. Ook hier geldt: “al doende leert men” en als je bezig blijft en bereid bent om bij te leren, dan blijf je heus wel up to date. Op de hoogte blijven is tegenwoordig een makkie dankzij het internet. Uiteraard brengen ook nieuwe leden die de groep versterken hun eigen, nieuwe kennis en expertise met zich mee, waar de groep dan van kan bijleren.

Welke materialen gebruik je allemaal?  Zijn het professionele materialen, of kan je ook al heel werk met huis, tuin en keukenmateriaal?

Vandaag heb ik nog een haardroger uit de seventies tot een wapen verwerkt, namelijk een Vibro Axe van de Gamorrean Guards uit Return of the Jedi.

vibro voor1
1vibrona

We kiezen onze materialen heel doelgericht. Geen compromissen als het er om gaat een authentieke set of prop te bouwen! Toch gebruiken we zowel moderne, dure materialen als eenvoudige spullen die je in het dagelijkse leven tegenkomt, zoals m’n voorbeeld aantoont.

Krijg je een budgetlimiet?

Wij bekostigen voornamelijk zelf onze creaties. Die worden enkel in bijzondere gevallen ‘in opdracht’ uitgevoerd. Indien dat het geval is, maken we een offerte op en komen we met de opdrachtgever tot een overeenkomst. Bij onze eigen investeringen is budget uiteraard steeds een belangrijke factor.

Stef & BELGO interview

Als budget geen bekommernis was en je kon beschikken over alle materialen die je maar wou, welke set of welk kostuum zou je dan graag willen nabouwen?

Hmmm, dat is een moeilijke vraag, maar op vlak van props… Misschien de Millenium Falcon, op ware grootte. Dat ruimteschip is prachtig ontworpen en zit barstensvol details. Maar dan zou het budget ook tegelijk een vaste werkplaats voor het team moeten bekostigen, zo’n set bouw je niet ’s avonds na de uren. Wat kostuums betreft… ach, C-3PO! Een van de lastigste kostuums om te maken. En te dragen!

Tegenwoordig is het gebruik van CGI alomtegenwoordig, terwijl vroeger nog veel sets met de hand gemaakt werden en er onder meer schaalmodellen werden gebruikt. Hoe heeft dit een invloed gehad op props maken?

Dat heeft slechts tijdelijk invloed gehad op de filmindustrie. Lucasfilm heeft deze fout ook met de prequel-films gemaakt. Het resultaat? Erg slecht! Een teveel aan CGI is tegenwoordig het kenmerk van een B-movie.

Les geleerd?

Voor The Force Awakens heeft Lucasfilm teruggegrepen naar de old school manier van film maken. Hedendaagse films zijn een gezonde mix van slechts de noodzakelijke CGI-effecten en een indrukwekkend aantal werkelijk gebouwde props, sets en kostuums.

Zit er bij het maken van props soms gevaarlijk werk bij? 

Wij werken met powertools en soms ook met zware machines bij de bouw van props en op evenementen. Ongevallen gebeuren helaas, zelfs onder hoge veiligheidsvoorzieningen. Tot nu toe zijn de ongevallen gelukkig beperkt gebleven tot de gebruikelijke snijwondjes en dergelijke.

Heb je zelf al eens een ongeluk gehad bij het werken?

Ikzelf heb mij in al die jaren misschien twee keer iets zwaarder toegetakeld, omdat ik eens wou weten hoe scherp het zaagblad van een cirkelzaag en slijpschijf op volle toeren nu eigenlijk is… Enkele weken met de duim in het verband, en ondertussen… verder werken!

Op welke prop die je hebt gemaakt ben je het meest trots? 

Misschien is dat steeds wel die prop die als laatste nieuwe gebouwd werd. Moeilijk te zeggen. Maar elke prop heeft toch wel zijn bijzondere eigenschappen, zijn eigen verhaal. Onze AT-AT heeft tot nu toe al op talloze evenementen gestaan en is al bij al een pareltje op het vlak van statische opbouw. Zes meter hoog, op vier smalle poten, impressive!

George Lucas zelf signeerde de AT-AT in kwestie.

George Lucas zelf signeerde de AT-AT in kwestie.

Mijn Speeder Bike heeft in zijn jaren van dienst een ongelofelijk groot aantal bezoekers op zijn zadel gezien, in al die jaren zijn ondertussen ruim 35.000 mensen op deze prop gaan zitten en dat is een heel voorzichtige schatting!

bike & visitor

Voor de Medical Bay hebben we twee droids in zo’n drie dagen gebouwd, de hele set in ruim twee weken. Mét alle details – dat alleen was al een avontuur – en het resultaat is toch wel indrukwekkend!

Medical bay set

Het kostte talloze mensen vele uren om onze Millennium Falcon-set in zijn oorspronkelijke vorm op te bouwen. De huidige, verbeterde versie staat met een kleine crew al op 40 minuten recht! Elke prop heeft zo een soort ‘mijlpaal’ in onze vaardigheden met zich meegebracht en als ontwikkelaar of als helpende hand is men elke keer weer bijzonder trots op het resultaat. En ja, nu hebben wij Rey’s Speeder in onze workshop staan. Die prop komt binnen enkele weken voor het eerst op het groot scherm.

Rey's Speeder TFA in Anaheim

Met deze prop hebben wij serieuze golven gemaakt. Zelfs de top van Lucasfilm en JJ Abrams waren enorm onder de indruk van onze creatie. Dus ja, op dit moment is dat toch wel ons pareltje… tot wij de volgende bouwen!

Jullie recreëren ook kostuums. Heeft het design van nu ingrijpende veranderingen ondergaan tegenover het design van de oudere kostuums, die een etnische mix waren van allerlei aardse kledingstijlen?

Het design is ‘gerijpt’ maar ik zou niet durven zeggen dat de kostuums ingrijpend veranderd zijn. Nog steeds vindt men invloeden van ‘aardse’ culturen terug, ook in de nieuwe kostuums. De aliens worden misschien iets gewaagder, ook omdat de materialen en het vervaardigingsproces zo’n vooruitgang gekend hebben. En ja, een tikkeltje hedendaagse ‘mode’ speelt ook steeds weer een rol. Zo heeft elke film en elke productie toch wel zijn eigen charmes, maar het wiel hebben ze ondertussen toch nog niet opnieuw uitgevonden..

Toekomstmuziek, allicht. Nu we het daar toch over hebben, nog een laatste vraag: wat heeft de toekomst in petto voor jullie team?

Op dit moment zijn wij al bezig met onderhandelingen voor de komende Celebration 2016 in Londen, en over het bouwen van materiaal voor Rogue One, de eerste Star Wars Anthology en uiteraard voor Episode VIII. Gezien wij onder een non disclosure-contract staan mag ik daar echter helaas geen geheimen over vertellen. Alleszins heeft onze vereniging enorm veel werk voor de boeg. Deze gekke hobby is nog lang niet aan zijn einde toe…

Dat mag ik graag horen. Stefan, ontzettend bedankt voor dit interview en veel succes toegewenst met jullie nieuwe projecten! May the Force be with you!

Share.

About Author

Jeroen Van Heel

Cardboard cowboy, Nintendo nerd en Dr. Deathrite himself. Show your moves!

Reacties