Rurouni Kenshin (るろうに剣心, ook wel gekend als Samurai X) is een populaire manga en anime uit de jaren negentig ontsproten uit de pen van Nobuhiro Watsuki. Het beschrijft de avonturen van een voormalige huurmoordenaar die gezworen heeft om nooit meer iemand van z’n leven te beroven. Het is een verhaal over het trauma van een oorlog, het loslaten van het verleden en het alledaagse leven dat volgt.

rurouni-kenshin

Het allereerste deel van de Rurouni Kenshin manga uit 1994.

Hitokiri Battousai

Een vleugje historische context: Rurouni Kenshin speelt zich af in het begin van de Meiji-tijd (1868-1912.) De serie start in het jaar 1878, het elfde jaar van de Meiji-jaartelling. De naam “Meiji” verwijst naar Keizer Meiji, die na een bloederige strijd de macht in Japan terug overnam van het feodale Shogunaat.

vloot-matthew-c-perry

Commodore Perry’s vloot bij zijn tweede bezoek aan Japan in 1854.

Met de aankomst van Commodore Matthew C. Perry in 1853 begon Japan zich na een lange tijd van isolatie opnieuw open te stellen voor handel met het Westen. Dit zorgde evenwel voor een interne tweestrijd in het land tussen diegenen die voor of tegen deze samenwerking waren. Het Shogunaat was vóór het handelsverdrag en had de Shinsengumi (een speciale politiemacht bestaande uit elite zwaardvechters) aan haar kant. Diegenen die de verbannen keizer steunden waren hier tegen en schakelden de Ishin Shishi (vier gevreesde huurmoordenaars) in om hun strijd te beslechten.

gensai kawakami samourai kenshin

Gensai Kawakami, de inspiratie voor Hitokiri Battousai.

De inspiratie voor het hoofdpersonage uit deze anime is Gensai Kawakami, één van deze legendarische huurmoordenaars die naar verluid zijn slachtoffers met één enkele slag van het zwaard kon ombrengen. In Rurouni Kenshin heet dit duistere personage Hitokiri Battousai (人斬り抜刀斎, letterlijk: de zwaardvechtende mensendoder.) Uiteindelijk haalt de keizer de overwinning en wordt Japan opnieuw een keizerrijk. De Meiji-tijd kan beginnen en de overwinnaars krijgen elk een mooie post in de nieuwe regering. Behalve Hitokiri Battousai, want die verdwijnt met de noorderzon.

Heart of Sword

Battousai, die voortaan onder de naam Kenshin Himura door het leven gaat, zwerft na de Meiji-revolutie 10 jaar door Japan als een rounin, een samurai zonder meester. Gezworen om nooit nog een mensenleven te nemen is zijn enige wapen een Sakabatou, een zwaard waar het lemet naar binnen is gericht en waarmee hij dus zijn tegenstanders enkel kan verwonden. Kenshin wil niet liever dan opnieuw een gewoon leven leiden en neemt uiteindelijk residentie in de Kamiya Dojo, een Kendo-school die eigenares Kaoru Kamiya overnam na de dood van haar vader. Ondanks haar vurige temperament en verschrikkelijke kookkunsten slaagt ze erin het hart van de voormalige huurmoordenaar te veroveren. Al snel raakt hij bevriend met verschillende bonte personages en langzaam maar zeker bouwt Kenshin opnieuw een normaal leven op.

rurouni-kenshin

Het verleden is echter nooit ver weg en al snel wordt ons hoofdpersonage tegen wil en dank opnieuw betrokken bij de onstabiele politieke situatie die er op dat moment heerst in Japan. Bovendien sporen verschillende rivalen van vroeger de befaamde Battousai op, waaronder Shinomori Aoshi, de voormalige leider van de geheime agenten van de Shogun, en een tegenstander uit de oorlog die nu een politieagent blijkt te zijn: Saitou Hajime.

Gatotsu en The Wolf of Mibu

Eén van de grote redenen waarom ik Rurouni Kenshin zo goed vind zijn de vele confrontaties en gevechten. Niet alleen zijn ze op zich al uitermate episch, ieder gevecht is uniek doordat elk personage zijn eigen techniek met bijna allemaal een twist of een geheim heeft, een sleutel die Kenshin toelaat de overwinning te behalen op een op het eerste zicht onoverwinnelijke vijand. Net zoals een baasgevecht in The Legend of Zelda is er altijd een speciale manier om je vijand te verslaan. Een zwakke plek die je kan uitbuiten. Die vinden maakt van elk gevecht in Rurouni Kenshin een uitermate interessant duel. Het gaat hem niet over brute kracht of pure skill. Het is Kenshin’s observatie en intelligentie die hem uiteindelijk de overwinning doen behalen.

kenshin saitou gevecht

Om het verhaal niet te verpesten ga ik een gevecht als case study gebruiken dat geen echte winnaar of verliezer oplevert, maar toch typisch is voor deze reeks en de manier waarop de verschillende conflicten zich afspelen. Ik kies voor de eerste confrontatie tussen Kenshin en de eerder vernoemde Saitou Hajime. Saitou, met als bijnaam The Wolf of Mibu, is een voormalige kapitein van de Shinsengumi en dus een rivaal van Kenshin ten tijden van de strijd tussen het shogunaat en de verbannen keizer. Wanneer hij na vele jaren Kenshin opnieuw opspoort daagt hij hem vrijwel onmiddellijk uit tot een nieuw duel. Later zal blijken dat dit was om zijn kracht te testen, met een heel specifiek doel voor ogen.

Op het eerste gezicht lijkt Kenshin geen weerstand te kunnen bieden tegen de combinatie van Saitou’s brute kracht en zijn speciale zwaardtechniek Gatotsu. Deze techniek heeft, net zoals de Battojutsu die Kenshin gebruikt, als doel om de vijand met één enkele beweging uit te schakelen. Ik zeg wel als doel, want naargelang de tegenstander is dit niet altijd een makkelijke klus. Omdat Kenshin over uitermate scherpe reflexen beschikt kan hij de Gatotsu aanvankelijk ontwijken, maar Saitou is daar op voorzien en heeft nog een vervolg in petto.

De kracht van de Gatotsu zit in twee verschillende elementen: enerzijds heb je de grote snelheid waarmee deze aanval wordt uitgevoerd. Dit omdat bij deze techniek het lemmet van het zwaard naar boven wordt gedraaid, waardoor er minder weerstand is en zo cruciale tijd wordt gewonnen om de tegenstander te verassen.

Aan de andere kant wordt deze rivaal misleid doordat de Gatotsu wordt uitgevoerd met de linkerhand, terwijl de rechterhand het zwaard bedekt langs boven. Dit zorgt ervoor dat het onmogelijk wordt om in te schatten hoe lang het zwaard is of hoe ver het reeds verwijderd is van het lichaam van de aanvaller. Op die manier wordt het zeer moeilijk om de aanval te timen, opnieuw in het voordeel van de aanvaller, die er alle belang bij heeft om zijn slachtoffer te verrassen. De manier waarop Saitou de Gatotsu uitvoert, door als een wolf zijn lichaam in positie te brengen, zijn spieren op te spannen en vervolgens in één snelle beweging toe te slaan, bezorgden hem de bijnaam The Wolf of Mibu.

kenshin saitou gatotsu manga

Kenshin kan dus door zijn bijna bovennatuurlijke reflexen aanvankelijk de slag van de Gatotsu ontwijken. Maar daar was Saitou op voorzien en hij heeft een opvolgtechniek bedacht die een wijde slag voorziet nadat de Gatotsu zou missen. Dit op zich is heel bijzonder, want de meeste samurai zouden al hun krachten gebruiken om de snelheid van deze aanval te garanderen en geen reserve meer hebben voor een volgende zwaardbeweging. Dit is meteen al de eerste verassing van dit gevecht.

During the Bakumatsu, I needed an attack that could defeat my enemy in one blow. The Gatotsu is that kind of attack for you…” – Himura Kenshin

Kenshin wordt lelijk verwond en kan maar net op tijd de aanval doen afwijken met het lemet van zijn zwaard zodat het geen vitale organen raakt. Saitou laat er geen gras over groeien en bereidt meteen een nieuwe Gotatsu voor. Opnieuw kan Kenshin de slag ontwijken, maar ook deze keer heeft Saitou letterlijk een slag achter de hand in de vorm van een harde dreun op de borstkas van Kenshin, die al ernstig gewond was van de eerste aanval. Kenshin besluit dan maar om zelf in de aanval te gaan en zijn snelheid te gebruiken om Saitou te verassen. Dit is echter niet voldoende. Saitou is dan wel verrast, maar kan de aanval nog steeds ontwijken met een schop die Kenshin doet afwijken van zijn doelwit. Hij is onder de indruk, en bemerkt dat Kenshin hem enkel zal kunnen verslaan als hij terug transformeert in zijn vorige persona als huurmoordenaar.

kenshin kenshin gatotsu manga

Wederom valt Saitou aan met een Gatotsu, en opnieuw weet Kenshin die te ontwijken. Maar deze keer kan Kenshin ook de opvolgslag blokkeren en counteren met een eigen slag in de nek van Saitou. Indien Kenshin een gewoon zwaard had gebruikt was Saitou hier onthoofd. Kenshin verkondigt dat hij de vorige aanvallen gebruikt heeft om de Gatotsu van Saitou te bestuderen. “Als je maar één enkele techniek hebt dan zal ik na een paar demonstraties wel weten hoe ik die moet aanpakken”, aldus Kenshin.

rurouni kenshin saitou gevecht riem

Normaal gezien zou het gevecht hier eindigen. Kenshin heeft genoeg weerstand kunnen bieden om de aanval van Saitou te ontleden en uiteindelijk te counteren, met een fatale slag tot gevolg. Maar The Wolf of Mibu geeft zich niet zomaar gewonnen. Saitou slaagt erin om Hitokiri Battousai te ontwaken in Kenshin en er breekt een hevig gevecht uit waarin Kenshin het zwaard van Saitou in twee breekt. De politieagent lijkt Kenshin te lijf te gaan met enkel zijn vuisten: een onmogelijke opdracht. Maar dan haalt Saitou zijn geheime wapen uit: zijn politieuniform. Hij neemt zijn broeksriem af en slaat daarmee uit het niets het zwaard uit de handen van Kenshin. Vervolgens neemt hij zijn vest en houdt er onze held mee in een wurggreep. Saitou slaagt er door zijn vindingrijkheid in om zijn uniform te gebruiken als wapen. Geniaal!

rurouni kenshin saitou gevecht riem

Uiteindelijk wordt het gevecht onderbroken zonder een eigenlijke winnaar op te leveren, maar toch hoop ik met dit voorbeeld te kunnen aantonen dat de gevechten in Rurouni Kenshin niet zomaar een robbertje vechten zijn. Iedere confrontatie in deze manga heeft niet alleen een doel op zich in het verhaal (wat ik hier niet uit de doeken kan doen uiteraard), maar ook een eigen verhaal te vertellen. Ieder personage in deze manga heeft zijn unieke techniek en zorgt voor een wending in het gevecht die je niet ziet aankomen.

Naarmate het verhaal vordert zal Kenshin het moeten opnemen tegen de Juppongatana (letterlijk: “de tien zwaarden”), tien legendarische krijgers die door de aartsrivaal van Kenshin uitgestuurd worden om chaos in het land te creëren met als doel een staatsgreep mogelijk te maken. Kenshin en zijn kompanen zullen één voor één komaf moeten maken met deze snoodaards, die uiteraard elk hun eigen manier van vechten hebben. Elke keer opnieuw is het smullen van de confrontaties en de vele gebeurtenissen en omstandigheden van de gevechten. Dit is wat Rurouni Kenshin zo speciaal maakt voor mij en waarom het voor altijd een plekje in mijn hart veroverd heeft.

Rurouni Kenshin is verkrijgbaar als manga in de betere boekhandel. De anime is momenteel beschikbaar op Netflix.

Share.

About Author

Yves

Probeert wanhopig Nintendo te begrijpen. Heeft een chronische hekel aan Digimon. Staat constant op het punt om geblokkeerd te worden op Twitter.

Reacties